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Los amarantos (Amarantus)

Los amarantos pertenecen a la familia Amaranthaceae. Son un género de hierbas ampliamente distribuido por la mayor parte de las regiones templadas y tropicales.


Aunque persiste algo de confusión sobre su exacta taxonomía, existen alrededor de 100 especies. Varias de ellas se cultivan como verduras, cereales o plantas ornamentales.


Como ejemplo de su distribución y habitat véase la descripción de la especie Amaranthus caudatus. Comprende 386 especies descritas y de estas, solo 103 aceptadas.


Los miembros de este género comparten muchas características y usos con los miembros del género Celosia, estrechamente emparentado.


El amaranto es muy resistente a los climas fríos y secos, y crece incluso en suelos pobres y humedos en zonas muy tropicales y con lluvias muy frecuentes aprox. 980mm.


Además tiene un alto nivel alimenticio, lo cual lo hace una excelente alternativa para regiones con dificultades para la siembra de otro tipo de cereales.


China es uno de los mayores productores de amaranto. Las hojas de esta planta son muy parecidas a las de las espinacas. Es tradicional su uso en recetas culinarias de Asia, América y África.


Una historia parecida se dio con la especie usada por los Incas y culturas anteriores. En la zona andina, la Kiwicha o Amaranthus caudatus aparece en tumbas de más de cuatro mil años de antigüedad, demostrándose su domesticación hace milenios.


Una teoría bastante popular afirma que el origen de la palabra Caracas proviene del nombre de esta planta, el amaranto, tal cual lo pronunciaban desde épocas prehispánicas los habitantes de la zona conocida por el mismo nombre: el valle de Caracas. Ellos llamaban a esta planta "caraca".



Una especie de la familia del amaranto es el huauzontle, de gran importancia en el México Prehispánico, y que sobrevive ahora en un platillo tradicional igualmente llamado huauzontles.


En México se usa el amaranto para fabricar atole y alegrías, que son semillas de amaranto reventadas mezcladas con miel o piloncillo para formar una barra.


Igualmente, la variedad Kiwicha es muy usada en países andinos (Perú, Bolivia, etc) como un alimento básico, junto a otros pseudocereales de la misma familia tales como la Quinua y la Kañiwa (o Cañihua), altamente alimenticios.


Actualmente el amaranto inca o Kiwicha (Amaranthus caudatus) se está convirtiendo en un problema para cultivos como el de la soja, debido a que esta especie de amaranto es altamente resistente a herbicidas como el glifosato; sin embargo, este amaranto tiene más proteínas y vitaminas que la soja, siendo de esta manera, un mejor alimento.


Estas resistencias podrían provenir del cruce de genes entre esta planta y la soja modificada genéticamente.



Los intereses de la multinacional Monsanto en el cultivo de soja transgénica están convirtiendo un alimento muy rico en una mala hierba a ojos de la industria alimenticia.


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